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1.4 : Qu'est-ce qu'une plaque tectonique ? - Géosciences


Une plaque tectonique (également appelée plaque lithosphérique) est une plaque massive de roche solide de forme irrégulière, généralement composée de lithosphère continentale et océanique. L'épaisseur des plaques varie également considérablement, allant de moins de 15 km pour la jeune lithosphère océanique à environ 200 km ou plus pour l'ancienne lithosphère continentale (par exemple, les parties intérieures de l'Amérique du Nord et du Sud).

Comment ces plaques massives de roche solide flottent-elles malgré leur poids énorme ? La réponse réside dans la composition des roches. La croûte continentale est composée de roches granitiques constituées de minéraux relativement légers tels que le quartz et le feldspath. En revanche, la croûte océanique est composée de roches basaltiques, beaucoup plus denses et plus lourdes. Les variations d'épaisseur des plaques sont un moyen naturel de compenser en partie le déséquilibre de poids et de densité des deux types de croûtes. Parce que les roches continentales sont beaucoup plus légères, la croûte sous les continents est beaucoup plus épaisse (jusqu'à 100 km) alors que la croûte sous les océans n'a généralement qu'environ 5 km d'épaisseur. Comme les icebergs, dont seules les pointes sont visibles au-dessus de l'eau, les continents ont des "racines" profondes pour soutenir leurs élévations.

La plupart des frontières entre les plaques individuelles ne sont pas visibles, car elles sont cachées sous les océans. Pourtant, les limites des plaques océaniques peuvent être cartographiées avec précision depuis l'espace extra-atmosphérique grâce aux mesures des satellites GEOSAT. L'activité sismique et volcanique est concentrée près de ces limites. Les plaques tectoniques se sont probablement développées très tôt au cours des 4,6 milliards d'années d'histoire de la Terre, et elles dérivent depuis à la surface, comme des autos tamponneuses lentes se regroupant à plusieurs reprises puis se séparant.

Comme de nombreuses caractéristiques à la surface de la Terre, les plaques changent avec le temps. Ceux composés en partie ou entièrement de lithosphère océanique peuvent couler sous une autre plaque, généralement une plaque plus légère, principalement continentale, et finir par disparaître complètement. Ce processus se déroule actuellement au large des côtes de l'Oregon et de Washington. La petite plaque Juan de Fuca, vestige de l'ancienne plaque océanique Farallon, beaucoup plus grande, sera un jour entièrement consumée alors qu'elle continue de s'enfoncer sous la plaque nord-américaine.


Voir la vidéo: Les plaques tectoniques (Octobre 2021).